《星海爭霸®II》

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短篇故事作者:

James Waugh

克普魯星區內,吉姆‧雷諾最討厭的地方之一就是煉獄廊道。但那只是他個人對特定地理區域的喜惡,並不影響他身為聯邦治安官的職責。所以吉姆‧雷諾又再次踏上瑪而‧薩拉惡名昭彰的荒郊廢土,動身前往那座沙漠中的峽谷。

他駕著禿鷹車再次橫越這座蕭瑟荒涼的峽谷,狂風呼嘯而過。他必須加快速度,這樣他才能遵守諾言,兩天後如期返家陪伴有身孕的太太莉蒂。此地空氣乾熱難耐,就連車下的堅實沙漠都被烈陽烤出一道道深長的裂縫,讓這地方看起來彷彿從未受到水氣滋潤一般。雷諾心想,在這種惡劣環境,人類根本無法生存。可是即便事實如此,也無法阻止他前來此處。

他大老遠就看到了執法官格林‧麥可亞倫、警方的氣墊動力貨車以及本次需要運送的「貨物」;他們的模糊輪廓宛若扭曲走樣的海市蜃樓。雷諾此行是來押送那具中型的聯邦牢籠。午後烈日高照,所有人事物的影像都膨脹變形。

「該死。」雷諾喃喃說道。執法官與車輛的形狀變得越發清楚,一如自己與莉蒂吻別的回憶那般歷歷在目。煉獄廊道位於瑪而‧薩拉惡名昭彰的「波段異常」中央地帶。那代表著向量平衡設備在此通常會無法運作,就算真的能建立通訊,通訊聯絡也會受到嚴重干擾與限制。而即便運輸機能通過沙漠峽谷的環境,路途上也還有其他危機潛伏。由於這塊連綿2,400公里的土地波段異常,導致這裡變成這顆星球的三不管地帶──此地治安就算以整個銀河系來看,也可能是敬陪末座。瑪而‧薩拉的歹徒及成群遊蕩的罪犯對當地的實際情況瞭若指掌。聯邦科學企業內部的科學家大多相信,波段異常的肇因,源自於稀有的水晶礦層所釋放的電子脈衝。水晶礦層的銳利外型彷彿是參差不齊的作物,從礦產豐富的地底深處抽芽長出。先不論這種地形的成因為何,反正雷諾就是得騎車深入全星區最危險的廊道。為了將囚犯押送到星球的另一端,他得去和最不喜歡的執法官會面。

雷諾停車時,麥克亞倫出聲了。「治安官,你是來運送這個牢籠,還是打算加入他們的行列?」他露出了可厭的奸笑,讓他的一口缺牙一覽無遺。這種笑容充滿著諷刺,強烈暗示這番話絕非區區幽默玩笑。

「除非你說的屁話惹毛了我,逼我做出違法的事情。」雷諾朝滿是塵土的地面啐了一口口水。這些年來麥克亞倫疏於鍛鍊,讓自己變得軟弱癡肥,便便大腹從他的腰帶溢出。上次兩人見面時還沒有這麼誇張。每次他們見面,就會發現麥克亞倫的腹部又成長了一些。這位執法官此時正準備迎接即將到來的快樂退休生活。

「小子,我永遠都會把你當成罪犯。和你的種種前科相比,我今天押來的囚犯根本是小巫見大巫。要不是有朋友幫你脫罪,或許今天下午被押到埃爾印帝歐監獄的就是你。」

「執法官,你對贖罪之人這麼沒信心啊?」吉姆露出自己的招牌微笑,同時下了禿鷹車。麥克亞倫擔任執法官已久,也聽說過吉姆的陳年往事。麥克亞倫這種人想法冥頑不靈、成見根深蒂固。他對待前罪犯的態度惡劣,並非出自個人偏見,只是他一貫的執法作風。

「江山易改,本性難移啊,治安官。如果你是個資深的執法人員,你就會明白確實是這麼回事。你也就會明白我為何特別注意你。」

「我非常感激你的『關心』,執法官。」雷諾停頓片刻後說道:「這批囚犯是什麼來頭?」

吉姆單膝跪地,望向小型帶電柵欄的內部。聯邦牢籠已變成前線殖民地與落後行星的基本設備,因為警方運囚機及先進世界的便利設備太過昂貴,這些偏遠地方根本負擔不起。這些牢籠裝有磁軸,採用能以480公里的時速穩定前進的氣墊動力科技。牢籠內部是控溫環境,可滿足各項生理需求,每過30分鐘就會補充清淨氧氣。就吉姆看來,這些囚犯在路途中似乎比他還要舒適。

「噢,你知道的,都是些不知天高地厚的傢伙。一個個身強體壯,準備長期入住瑪而‧薩拉最頂級的旅館。」執法官的音量突然拉高好幾個分貝。「你們聽到了嗎,小子們?你們要前往埃爾印帝歐監獄!」接著他哈哈大笑,結果口水嗆到自己,咳得要命。這番話依然毫無幽默,只有殘忍譏諷、冷言冷語。

吉姆根本笑不出來。埃爾印帝歐監獄並不適合拿來開玩笑,這是個資金短缺、生活艱困的殘酷監獄,專門用來拘禁窮兇惡極的罪犯。眾所皆知,進了這座監獄的囚犯,存活率只有64%。它充分體現了聯邦司法在前線殖民地的制裁力量。

「看看這些傢伙,」執法官說道,並向沙地吐了口口水。「真是浪費納稅人的錢,對吧?希望事情會有最好的結果,祈禱你們通通都死在廊道上。」

「可以趕快上路了嗎?」牢籠內高大魁梧的凶惡歹徒說道。他是個禿頭男子,留著烏黑的八字鬍,胳臂和電線桿一般粗壯,身上佈滿星區各地的駭人刺青。他怒目瞪視吉姆,仿佛對自己信心滿滿、毫不動搖,覺得單獨執行任務的治安官根本不足為懼,只是送他前往宿命之地的跑腿小弟罷了。

「你要注意那個傢伙,他老媽真是家教失敗。他叫莫杜克‧所羅,應該是世上最惡毒的老媽生出來的孽種。他犯下襲擊、謀殺、恐怖攻擊與綁架,又是個不懂禮貌的王八蛋,所以才會落到這個下場。」麥克亞倫再次吐口水,噴向莫杜克臉部附近的牢籠。

莫杜克怒吼回應:「執法官,我被關在牢籠裡算你好狗運。」

「可不是嘛。」

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